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原创:漫话宜居星球探索(连载九)

已有 225 次阅读2019-1-20 00:40 |个人分类:宇宙探索与宇宙地质|系统分类:科技教育| 漫话, 宜居, 星球, 探索 分享到微信

九、十大可能发现外星生命的地方

地球人类真的是唯一的宇宙智慧生命吗?几十年来,寻找智慧生命,或是其他一切外地生命的竞争,一直是空间争夺中的一个热门话题。即使没有任何切实证据可以证明外星人的存在,那些已经发射或是计划发射的空间探测器,仍然把发现外星生命作为它们的标志性任务之一。目前,已有多种关于外星生命可能隐藏何处的理论。现在,就让我们来看看那些已经探索和尚待勘查的、十大可能发现外星生命的地方。

1、陨石

迄今为止,地球上大约有22000份关于陨石发现的文字记载。其中,大部分陨石都被发现含有有机化合物。1996年,一组科学家声称,他们在南极洲发现的火星陨石上,找到了微化石存在的强有力证据。并据此认为,可能早在36亿年前,这颗红色星球上就已经存在生命了。

经过数年的激烈辩论,关于这颗火星陨石上是否包含生命的问题仍然没有定论。如果这项结论成立,它将为“有生源说(panspermia)”理论提供有力的证据。从字面上看,它意味着“四散的种子”。这项理论认为,生命来源于外层空间行星之间的生命交换。“生命”在这里指的是细菌。它们能够进行冬眠,经受住恶劣的环境。生命可能起初存在于另一颗行星,也许就是一颗接近火星的星球;而后通过某种途径来到了地球,地球生命并非起源于地球本身。

2、火星

长期以来,火星都是科学家寻找外星生命的目标之一。但是,由于这里贫瘠且干旱,因而人们的注意力便逐渐从寻找火星小绿人,转移到发现简单的生命形态上。不过,有证据表明,这颗红色星球上曾经有过一段温暖而湿润的过去。干涸的河床,极地冰盖,火山和只有在水中才能形成的矿物质,都在这里被发现过。

2008年,凤凰号火星探测器传回的照片中,有经过挖掘土壤而找到的冰块。这在寻找液态水的过程中是一项重大发现,也是生命存在的关键因素。次年,另一项形成生命的关键因素也被找到了。美国国家航空航天局(NASA)的科学家们,在火星大气中检测到甲烷的存在,标示着这颗行星仍然存活。尽管还未证实火星上确有生命存在,但是科学家们相信,它们只是躲藏起来了。产生甲烷的微生物是地球上最早的生命形式。如果它同样存在于这颗红色星球,那么它们可能还完好地存在于星球表层以下的某一个部位。但是,据最新报道(2012),好奇号首次分析火星大气未发现甲烷。然而SAM似乎已经有了另一项意义深远的重大发现,只是目前项目科学家暂时对此保密。

3、木卫二

木卫二这颗木星的卫星,并不打算用它冰冷的肩膀来承托生命。事实上,它不仅能为简单的微生物提供生存场所,也能让复杂的生命在此安家。科学家们已经论证数年,他们认为,木卫二的冰面以下潜藏着一片海洋,其中甚至含有氧气。在研究过木卫二表层的冰体是如何快速补充以后,亚利桑那大学的研究员理查德·格林伯格(Richard Greenberg),在2009年估算认为,有足够的氧气存在于木卫二的地下海洋中,来维持66亿磅“微动物区系(microfauna)”(1 磅 =16 盎 司 =0.4536公斤,66亿磅=299.3760万吨)。它们比动物类生物更加复杂。当然,目前甚至还没有找到确切的证据,来支撑木卫二冰面下存在海洋这一观点。

4、木卫四

NASA的科学家们过去一直宣称,木卫四是一颗“死气沉沉的星球”。直到他们在其表层以下发现了一片可能存在的咸海。

NASA的伽利略号太空船,在1996年和1997年低空飞越这颗木星的第二大卫星时,他们发现木卫四的磁场在不断变化,这意味着存在电流。2001年,伽利略号探测到一颗小行星曾经撞击过该卫星,形成了瓦尔哈拉撞击盆地。通常情况下,这样的撞击会产生强烈的冲击波,波动贯穿整个行星体。但是,伽利略号并没有发现这样的证据,因而科学家们分析认为,可能存在一个充满水的洋体,减缓了碰撞的冲击。有水就意味着生命。天文学家们相信,如果木卫四上确有海洋存在,那么它便很有可能存在着复杂的生命。

5、土卫六

泰坦-土卫六这颗寒冷的卫星能给生命提供一个舒适的环境吗?科学家们正对这颗木星的卫星进行更近一步的观察。尽管泰坦表面的温度不足零下300华氏度,他们仍然发现了许多基础生命存在的潜在构造。虽然泰坦上缺少阳光,NASA的惠更斯号探测器于2005年,在这颗微型星球表面探测到一些类似液态甲烷的物质。20105月,两组科学家都宣布,NASA的卡西尼号轨道飞行器探测发现,泰坦为氢和乙炔的化合提供了一处不同寻常的港湾。

考虑到所有这些情况,如果在泰坦上发现了生命,它将打破我们关于生命运转的一切认知。它意味着,生命可以在与地球完全不同的化学环境中存活,或许它将带来第二个创世纪。

6、土卫二

2005年,当卡西尼号低空飞行,越过恩克拉多斯-土卫二间歇泉喷涌的冰和气体时,探测器检测出碳、氢、氮和氧。这些都是供给生命存活的关键因素。更为重要的是,探测所得的温度和气流的密度表明,在该星球表层以下有温暖潮湿的来源。

只是,目前尚未证实生命的确切存在。然而,从阳光无法照射的地球深海火山喷发环境以及北极冰盖下,科学家们发现了极端微生物的生命形态。这给科学家们带来了希望,也许在土卫二上也有类似的微生物存活。

7、太阳系外行星

估算数据表明,银河系拥有大约4000亿颗恒星以及数之不尽的太阳系外行星,并且它们都在我们的星系范围之内。可以想象,在我们之外的星系中,潜在的宜居星体也许是数以亿计的。

在这里,系外行星是指位于太阳系以外的行星。它们围绕着太阳之外的其它恒星运转。科学家仅在过去的10年里,对这些外太空的世界进行了探索。编号HD209458的系外行星,是人类在1999年发现的第一颗系外行星;而后每年又相继发现一些系外行星。它们中的很多,都蕴藏着有机化合物。例如,在编号为HD209458b的系外行星的大气层里,就发现了水、甲烷和二氧化碳的存在。这些都是孕育生命的关键元素。只是,这不过是沧海一粟。其它可能支撑生命存活的星球仍是不可计数的。

8、猎户星云

如上所述,银河系拥有大约4000亿颗恒星。最近,人们开始研究银河系中的一个恒星“育儿所”,并将其视为寻找生命的潜在“金矿”。

20105月,欧洲航天局的赫歇尔空间天文台宣布,距地球约1500光年,位于猎户座三星腰带南方的猎户星云,表现出了拥有生命存在的有机化学品。通过分析望远镜收集到的数据,天文学家们能够检测出由不同维持生命的分子形成的峰值模型,包括:水、一氧化碳、甲醛、甲醇、二甲醚、氰化氢、氧化硫和二氧化硫。

9、衰亡的红巨星

2005年,一组国际天文学家发现,衰亡的红巨星能够像除纤颤器一样工作,让这颗冰冷的星球起死回生。科学家们相信,这种重生,同样会给生命提供新的繁殖地。

为什么地球如此适宜生命存活?简而言之,答案是:位置。我们地球所处的位置距离恒星远近得宜,这就让我们的星球保持宜居。如果离得太近,地球上的水分都将蒸发;如果离得太远,我们将冻结成冰。

恒星衰亡之前,即当它爆炸成为红巨星的阶段,其体积迅速膨胀,发出耀目的光芒;爆炸产生的、能使行星变暖的太阳辐射范围十分宽广。如果这些发自即将衰亡的、恒星的射线,能够辐射至那些一度冰冻的卫星和系外行星,那么那些星体上的冰层将会融化成液态。这将为生命的形成提供流动的海洋。

10、地球人类无法企及的宇宙未知处

宇宙的浩瀚无涯超出想象。无数的恒星、行星、星系、星云、气体、尘埃充斥其间,让地球人类无法一一探遍每一个角落。也许,在宇宙的另一边,那些地球人类无法企及的宇宙未知处,有着和我们一样的生命存在。

另一种猜想是,我们对生命的探寻是否过于狭隘?我们应该寻找的生命都是与地球上相似的吗?我们了解的生命是由氨基酸和DNA组成的,它必须在有水的环境下才能存活。但是,按照天体物理学家斯蒂芬·霍金的理论,生命存活的环境是超出人类想象的:它不以碳为基础。如果这套理论成立,那么我们很有可能已经找到了“生命”,却又错过了它。因为,我们一直带着类地生命的有色眼镜在寻找。

无论怎样,寻找外星生命的需求和努力还将继续。当那些外星人最终被找到的时候,希望他们能对我们友好一些。










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